Lynyrd Skynyrd Interview: The Last Stand

Hamburg, Deutschland, Mitte Oktober 1975

Ein Blutbad steht bevor. Lynyrd Skynyrd haben an der Hotelbar getrunken – und zwar hart: Pfefferminzschnaps, eiskalt in gefrorenen Gläsern. Diese guten alten Jungs haben noch nie Schnaps probiert; Whisky und Bourbon sind ihre Gifte, Scotch und Jack Daniel’s den ganzen Weg, jeden Tag, jede Nacht. Daneben schmeckt Pfefferminzschnaps süß wie Eistee. Es ist leicht, zurückzuschlagen. Zu einfach. Es wäre nicht so schlimm, wenn sie heute Abend keinen Auftritt hätten.

Ronnie Van Zant, ihr Feuerwerk eines Sängers, dampft betrunken auf dem Zeug. Wenn Ronnie betrunken wird, beginnt er Ärger, normalerweise mit seinen Fäusten. Heute Abend ist keine Ausnahme.

Zurück im Raum der Band geht es los. Ronnie wird wütend auf jemanden, an den sich niemand erinnern kann, und schwingt seine Fäuste auf die nächste Person – Skynyrds Straßenmanager. Jemand versucht ihn wegzuziehen. Dann versucht es jemand anderes. Dann versuchen es alle. Funktioniert nicht. Macht ihn nur krappiger, gemeiner, gemeiner, ein abgesägter Hulk in einem Stetson.

Ronnie nimmt eine Flasche und – smash! – sprengt es über den Kopf des Straßenmanagers (und Sie müssen jemanden hart schlagen, um eine Flasche zu zerbrechen). Er schaut sich um und entdeckt Gary Rossington, einen der Gitarristen der Band. „Ich werde dir die Hände schneiden“, zischt Ronnie. „Du wirst nie wieder Gitarre spielen.“

Er kommt herein und zerschneidet die zerbrochene Flasche wie ein Dolch und tut, was er versprochen hat: schneidet Rossingtons Hände einmal, zweimal … neun, zehn, 11 mal. Überall Blut. (Rossington wird im Krankenhaus landen, seine Hände genäht und seine Karriere von deutschen Krankenschwestern gerettet.)

Zurück im Hotelzimmer liegen Glas und Blut auf dem Teppich, Gift in der Luft. Es braucht Artimus Pyle, Schlagzeuger und Ex-Marine, mit einem wilden Streifen so breit wie der St. John’s River, um zu verhindern, dass es schlimmer wird.

Artimus ist verrückt. Er fängt an, Ronnie herumzuwerfen. Das erste Mal in Ronnies Leben, dass dies passiert ist; oder zumindest das erste Mal, dass es jemand gesehen hat. Er wird am Bett festgenagelt und von 180 Pfund wütendem Ex-Soldaten beschimpft, während sich alle anderen fragen, was sie mit dem Chaos anfangen sollen.

Wie gesagt: ein Blutbad. Das Blutbad In Hamburg. Die Sache ist, Lynyrd Skynyrd spielen immer noch ihre Show, geschnittene Hände und alles. Willkommen in den guten Zeiten.

Winnipeg, Kanada, Ende März 2019

Das ist alles passiert. Gary Rossington, der Mann, dessen Hände vor all den Jahren von Ronnie Van Zant zerschnitten wurden und der eines von nur zwei überlebenden Mitgliedern aller 70er-Jahre-Line-Ups von Skynyrd ist, kann dafür bürgen. „Manchmal kann ich Dinge fühlen“, sagt er und streckt die Hände aus. „Fühle es in den Nerven. Aber ich habe den Gig gespielt. Ich musste.“

Wir sind heute weit weg von Hamburg. Einundzwanzig Stockwerke über den Sub-Zero-Straßen der trostlosen Innenstadt unten.

Rossington, 67, ist nicht mehr der glühende junge Bock, der er einmal war – Prince Charming mit einer Slide-Gitarre. Ernsthafte gesundheitliche Probleme haben ihn gebrechlich und hagerlich gemacht. Er hat seit 15 oder 16 Jahren Probleme mit seinem Herzen. Er wurde vor einigen Jahren einer größeren Operation unterzogen: einem fünffachen Bypass, einem installierten Herzschrittmacher. Er hat 11 oder 12 Stents in seinem Körper, um seine Venen offen zu halten, darunter einen in seinem Magen. Er hatte mindestens einen Herzinfarkt auf der Bühne. Es wird kein Blutbad für ihn geben, weder heute noch an irgendeinem anderen Tag. „Wenn mich jemand schlägt, bin ich tot“, sagt er ironisch.

Wenn es darauf ankommt, ist Rossington der Grund, warum diese Tour – Last Of The Street Survivors genannt, in Anlehnung an das Album von 1977, das die Krönung der ursprünglichen Band sein sollte, aber ihr tragisches Epitaph endete – Skynyrds letzter Stand sein wird.

Morgen Abend spielen sie in einer nahe gelegenen Eishockeyarena vor 10.000 Kanadiern, für die diese Musik ein Soundtrack ihres Lebens war. Sie werden das gleiche ein paar Tage später tun, und ein paar Tage danach. Aber nächstes Jahr, zu einem unbestimmten Zeitpunkt, Skynyrd wird sich von der Straße zurückziehen, auf die sie zum ersten Mal getreten sind 50 Jahre, unzählige Meilen und unzählige Konzerte vor.

„Oh, es ist nur wegen mir“, sagt Rossington. „Jeder wusste irgendwie, dass ich krank wurde, und wir haben es einfach angerufen. Wir sagten, wir müssten eine Abschiedstournee machen, weil wir mit unseren Stiefeln ausgehen wollten und nachts immer noch gut klingen und es uns gut geht. Aber ich bin jetzt zu alt und krank, um noch mehr zu touren.“

Immer noch in Winnipeg, Kanada

„Es ist eine Überlebensgeschichte“, sagt Johnny Van Zant, Ronnies junger Bruder und Sänger mit Lynyrd Skynyrd seit 32 Jahren. „Schau dir an, was diese Band durchgemacht hat, schau, woher sie kommt, schau dir an, worum es in den Songs geht. Es geht um gewöhnliche Leute. Ich weiß nicht, wie es dir geht, aber die meisten von uns hatten Alkohol- oder Drogenprobleme. Du hast ein Lied wie diesen Geruch. Die meisten von uns lieben unsere Mama. Wir haben ein Lied darüber, ein einfacher Mann zu sein. Es kommt alles auf Ronnie an. Er war ein Dichter für das Volk.“

Johnny sitzt im selben Hotelzimmer wie Gary Rossington, nur dass es eine Stunde früher ist. Er ist kurz und laut und lustig, mit einem Tattoo von Jesus auf seinem Unterarm. Er ist das Leben und die Seele eines jeden Raumes. Er war noch mehr von Leben und Seele, bevor er vor sechs Jahren mit dem Trinken aufhörte; die Art von Mann, der sich betrinken, eine Wendeltreppe hinunterfallen, sich den Rücken brechen und dann eine Show spielen würde (was einmal passiert ist). „

Johnny sagt immer gerne, dass Ronnie der Quarterback und er der Receiver war“, sagt Rickey Medlocke, der dritte von Skynyrds drei Seniorpartnern. „Ronnie warf den Ball und Johnny fing den Ball und hob damit ab. Und er rennt immer noch.“

Rickey war ein Mitglied von Skynyrd, als sie noch eine Nothing Band aus Jacksonville, Florida, waren, aber gerettet, um sein eigenes Vermögen zu finden, bevor alles begann. Er kehrte 1995 zurück, fast ein Jahrzehnt nachdem die Band wieder zusammengekommen war.

Rickey ist 69, das älteste Mitglied der Band, zwei Jahre älter als Gary, aber mit mehr Energie als jeder andere, den Sie jemals treffen werden, unabhängig von ihrem Alter. Er hat eine andere Sicht auf ‚Abschied‘ zu den meisten Menschen.

„Ruhestand steht nicht in meinem Wortschatz“, sagt er. „Ich kenne mich. Ich habe zu viel Energie, um herumzusitzen und zu gehen: ‚Werde ich heute angeln gehen? Werde ich den Rasen schneiden?

Rickey und Johnny bemerkten, dass Gary Rossington nicht der Mann war, der er war. „Johnny und ich haben es gesehen, und wir hatten mehrmals im Bus darüber gesprochen“, sagt Rickey. „Ich war damit einverstanden. Es ist irgendwie bittersüß. Das ist es immer. Aber du erreichst einen bestimmten Punkt in deinem Leben, wo du es ansiehst und gehst: ‚Es muss sich ändern.“

Er schüttelt den Kopf. Die guten Zeiten werden noch lange anhalten, zumindest für Rickey Medlocke.

Ihr alle kennt die Geschichte von Lynyrd Skynyrd. Wie sie sich an ihren Bootstraps aus dem Dreck Floridas zogen und zu einer der größten amerikanischen Bands der 70er Jahre wurden. Wie sie auf einen brandneuen Sound trafen: ein Teil Country Music, ein Teil R&B, drei Teile Rock’n’Roll. Wie dieser Sound – der irgendwie den Namen ‚Southern Rock‘ erhielt – in den folgenden Jahrzehnten widerhallte, wurde von 10.000 Bands aufgegriffen, die nach ihnen kamen. Wie sie sich einen Ruf als Brawler, Badasses und Hellraiser erarbeitet haben, damals, als ein Brawler, ein Badass und ein Hellraiser eigentlich etwas bedeuteten.

Wie ihre Aufnahmekarriere kaum fünf Alben alt war, als das Flugzeug, das sie trug, am 20.Oktober 1977 vom Himmel in einen Mississippi-Sumpf fiel und Ronnie Van Zant, Gitarrist Steve Gaines, seine Backgroundsängerin Schwester Cassie, ihren Tourmanager Danny Kilpatrick und den Piloten und Co-Piloten des Flugzeugs tötete und einen Haufen Trauer und eine ganze Menge ‚Was wäre wenn?’s.

Wie sie sich ein Jahrzehnt später wieder trafen, als Johnny in Ronnies Cowboystiefeln stand. Wie sie seitdem noch mehr Verluste erlitten haben, mehr als so ziemlich jede andere Band da draußen. Wie Gary Rossington, einer von nur noch zwei Männern aus dieser klassischen Besetzung, die Band die ganze Zeit auf der ganzen Linie getragen hat und dies tun wird, bis er nicht mehr kann.

Ein Baseballfeld in Jacksonville, Florida, irgendwann im Jahr 1964

Ronnie Van Zant, 16 Jahre alt und schon damals ein knallharter, hat gerade einen faulen Ball getroffen. Es fliegt direkt in den Kopf eines anderen Kindes, Bob Burns, ein Schlagzeuger, und schlägt ihn flach auf seinen Arsch. Es ist der Mis-Hit, der die Musik verändert.

Der 14-jährige Gary Rossington schaut sich das Spiel an, ebenso wie ein weiteres aufstrebendes Gitarristenkind namens Allen Collins. Sie versammeln sich um Bob, als Ronnie rennt, um zu sehen, ob er jemanden getötet hat. Es dauert nicht lange, bis sie aufhören, sich Sorgen um Kopfverletzungen zu machen und über Musik zu sprechen. Jeder ist in einer Band oder will es sein. Jemand schlägt vor, sie Marmelade.

Die Jams werden zu Proben, ihre Proben zu Shows, ihre Shows zu einer Art Karriere.

Ronnie ist zwei, drei Jahre älter und nimmt die jüngeren Kinder unter seine Fittiche. Ihre Väter sind alle tot oder abwesend, und obwohl sie es nie zugeben werden, ist Ronnie für sie eine Vaterfigur. Er lehrt sie zu fahren, lehrt sie zu trinken, lehrt sie über Mädchen und über das Leben.

Er bohrt sie auch hart. Lange Stunden in der abgelegenen Blechhütte eines Proberaums taufen sie das Höllenhaus. Sie nennen sich the One Percent, und Rickey Medlocke hat ein paar Shows als ihre Beleuchtung Kerl. Irgendwann wird der Name in Lynyrd Skynyrd geändert, nach ihrem verhassten Highschool-Sportlehrer. Rickey ersetzt Bob Burns am Schlagzeug, dann kommt Bob Burns zurück und ersetzt Rickey.

Es gibt sieben Jahre, in denen sie ihre Eingeweide auf und ab der Autobahn zertrümmert haben, niemand beachtet sie, nicht einmal als ein 18-jähriger Allen Collins die Anfänge eines Liedes namens Free Bird einbringt.

Mitglieder kommen und gehen, aber Ronnie, Gary und Allen bleiben dabei. Dann kommt der Erfolg, und dann wird es verrückt.

Die Legende von Ronnie Van Zant hängt noch heute über Lynyrd Skynyrd, so groß war seine Persönlichkeit und so wichtig sein Erbe. Rossington spricht über ihn mit einer Mischung aus Liebe und Ehrfurcht.

„Ronnie war der Boss“, sagt er. „Er wusste, was er wollte, und er wusste, wie man das Beste aus den Menschen herausholt. Wir würden einen Song im Höllenhaus schreiben, und er würde sagen: ‚Wer morgen zurückkommt und das Solo besser spielt, wird es haben.‘ Es war wie: ‚In Ordnung, ich werde es tun. Es war wie ein Kampf jede Nacht. Das einzige, worüber wir uns gestritten haben, war die Musik. Oder jemand war zu betrunken. Meistens Ronny. Und er war ein Badass, als er betrunken war. Er mochte einen Kampf.“

Hat es in den Siebzigern wirklich Spaß gemacht, in Lynyrd Skynyrd zu sein?

„Oh, es hat am meisten Spaß auf der Welt gemacht“, sagt er mit einem Lächeln.

Als Lynyrd Skynyrd ’74 zum ersten Mal nach Großbritannien kam, hatte ihr Schlagzeuger eine Panne und warf eine Katze aus dem Fenster. Das war Bob Burns, einer der ursprünglichen Vierer. Burns hatte ein wenig zu viel Säure genommen und den Exorzisten zu oft beobachtet – schlimm genug einzeln, ein Clusterfuck des Geistes zusammen.

„Er dachte, die Katze sei besessen“, sagt Rossington, „und er wurde ein wenig verrückt. Warf es aus dem Fenster.“

Burns war bald aus der Band. Er war ein Charakter in einer Band voller ‚em.

„Bob Burns hatte Superkräfte“, sagt Rossington. „Er war wie der Hulk. Er würde gegen eine Wand schlagen, und wenn du oder ich es treffen, könnte es eine kleine Delle geben, aber wenn er es trifft, würde es in sechs Zoll gehen. Er warf Ronnie auch herum. Sie rangen und versuchten, sich nicht gegenseitig zu verletzen.“

Jetzt ist auch Bob Burns weg, der 2015 im Alter von 64 Jahren bei einem Autounfall ums Leben kam. (Niemand weiß, was mit dieser Katze passiert ist. Gegen Ende von Lynyrd Skynyrd shows today blitzt auf dem Bildschirm hinter ihnen eine Pyramide von Namen auf. Es ist eine Hommage an gefallene Bandkollegen, von denen Lynyrd Skynyrd mehr als die meisten haben.

Bob Burns ist da. So sind Allen Collins und Leon Wilkeson und Billy Powell und Ed King und Steve und Cassie Gaines und Dean Kilpatrick und Ean Evans und Hughie Thomasson, die letzten beiden Mitglieder der Inkarnation der letzten Tage. Und ganz oben auf der Pyramide steht Ronnie Van Zant.

„Oh Mann, ich vermisse diese Typen“, sagt Rossington. „Miss ‚em schlecht.“

Knebworth Park, UK, 21. August 1976: Körper, so weit das Auge reicht

Folgen der Kamera, während sie über die Menge – alle 100.000 – springt und hinter der Bühne über den Zaun hüpft. Folgen Sie ihm in eine der Kabinen, wo Skynyrd sitzen, bevor sie später an diesem Tag für die Rolling Stones öffnen. Gary und Ronnie sind da, ebenso wie Jack Nicholson, der einen kleinen Topf raucht. Jack spricht über das, worüber er gerne spricht: Jack Nicholson. Aber es ist unterhaltsam wie die Hölle – mit Gott hoch zu kommen.

Flash vorwärts. Ronnie ist in einen Backstage-Trinkwettbewerb mit John Paul Getty Jr. geraten, einohriger Nachkomme eines Ölmilliardärs. Ronnies truculent heute, aber lustig mit ihm: „Lassen Sie uns eine Million Dollar wetten, ich kann out-drink ya,“ er sagt. Getty hat eine Million Dollar, aber Ronnie sicher nicht. Sie greifen nach ihren Schüssen wie ein paar Revolverhelden, die nach ihren Pistolen greifen: blam, blam, blam. Ronnie ist ganz drüber hinweg. „Du schuldest mir eine Million Dollar!“ er brüllt triumphierend. Er bekommt es nie.

Blinkt wieder vorwärts. Skynyrd schließen ihr Set mit Free Bird ab. Ihnen wurde gesagt – nein, befohlen -, sich von der zungenförmigen Ego-Rampe der Stones fernzuhalten, oder Mick wird nicht glücklich sein. Ronnie hat nichts davon. „Lass uns gehen“, sagt er und sie gehen den ganzen Weg über Micks Zunge.

Es stellte sich heraus, dass sie Recht hatten. Mick war nicht glücklich. Es ist Stunden, bevor die Steine weitergehen. Ronnie denkt, es ist, weil sie zu viel Angst haben, ihnen zu folgen. Das ist es, was Lynyrd Skynyrd wollte: die Steine wegblasen. Und laut jedem, der sie sah, taten sie es.

Gary Rossington spricht nicht gern darüber, was an jenem Tag im Oktober 1977 geschah, als Lynyrd Skynyrds Flugzeug abstürzte. Dies liegt zum Teil an dem erdrückenden emotionalen Gewicht, das damit einhergeht, und zum Teil daran, dass alles so verschwommen ist und er sich überhaupt nicht richtig daran erinnern kann.

Aber er kann sich erinnern, was passiert ist, als der Pilot allen gesagt hat, das Flugzeug sei in Schwierigkeiten: „Ronnie hat geschlafen. Dean, unser Straßenmanager, weckte ihn auf, als der Pilot sagte: ‚Schnall dich an, leg deinen Kopf zwischen deine Beine …‘, all das technische Zeug. Er musste vom Schlafen aufstehen, um all das zu tun, und er war wütend, mürrisch: ‚Oh Mann, ich hoffe, das ist kein Schwachsinn. Weil er nicht wusste, was passiert oder was passieren würde.“

Rossington kann sich an das allerletzte erinnern, was Ronnie zu ihm sagte. „Ich erinnere mich, denn wir waren direkt nebeneinander. Alle flippten aus. Ronnie sagte: ‚Wenn es unsere Zeit ist, kannst du meinen Arsch auf Wiedersehen küssen. Das hat er gerade gesagt.“

Zweiundvierzig Jahre nach dem Tod von Ronnie spricht Gary Rossington immer noch mit seinem alten Freund.

„Manchmal“, sagt er. „Ja, die ganze Zeit, wirklich. Wenn etwas los ist oder wir etwas zu tun haben, oder wenn wir irgendwohin gehen wollen, sage ich: ‚Komm schon, Mann, hilf uns hier unten. Ich sagte immer zu meiner Frau Dale: Ich wünschte, ich könnte mit Ronnie reden und ihn fragen, was ich hier tun soll.‘ Und sie würde sagen: ‚Was würdest du ihn fragen?‘ Also würde ich es ihr sagen, und sie würde gehen: ‚Nun, du hast gerade mit ihm gesprochen. Weil ich alles erzählt habe und es mich besser reden ließ.“

Johnny Van Zant spricht auch mit Ronnie.

„Ja. Ich sage es manchmal auf der Bühne: ‚Komm schon, Mann, tritt mir in den Arsch, ich fühle mich heute Abend ein wenig niedergeschlagen. Komm schon, lass es uns holen. Aber ich bin ein religiöser Mann. Ich glaube nicht, dass er weg ist, und ich weiß, dass ich ihn eines Tages wiedersehen werde.“

Du hast verdammt recht, wir sind eine Tribute-Band. Wir zollen denjenigen Tribut, die diese Band gegründet haben, jede einzelne Nacht

Johnny Van Zant

Ronnie hat viel darüber gesprochen, von Lynyrd Skynyrd zurückzutreten. Er wollte immer noch dabei sein – Songs schreiben, die Band leiten – aber auf dieser letzten Tour tat ihm der Hals weh und er wollte nicht mehr singen. Er wollte, dass Johnny übernimmt, schon damals.

„Er sagte immer: ‚Johnny ist der beste Sänger in der Familie'“, sagt Rossington. „Er sagte auch:’Wenn ich sterbe, schickt ihn alle nach Julliard .“

Ronnie sprach auch oft über „If I die“, als ob er wusste, dass er früh gehen würde.

„Ich erinnere mich an eines der letzten Male, als wir zusammen in Miami waren“, sagt Rossington. „Wir waren eines Nachts High und so, und Ronnie sagte:’Mann, ich glaube nicht, dass ich eine Weile durchhalten werde. Macht weiter so. Stellen Sie sicher, dass Sie weitermachen. Meistens ging es nur in ein Ohr und aus dem anderen. Aber ich erinnere mich, dass, weil es eine schwere Zeit war, und wir schrieben What’s Your Name in dieser Nacht. Das ist der Grund, warum ich mich so klar erinnere.“

Ronnie Van Zant starb im Alter von 29 Jahren, wenige Wochen vor seinem dreißigsten Geburtstag. Damit hatte er die ganze Zeit Recht. Und „Y’all weitermachen.“ Es stellte sich heraus, dass er auch damit Recht hatte.

20. September 1987, Concord Pavillon, Kalifornien: drei Wochen vor 10 Jahren seit dem Flugzeugabsturz

Lynyrd Skynyrd starten ihren Comeback-Lauf, die Tribute Tour. Gary ist da, und Bassist Leon Wilkeson und Keyboarder Billy Powell und Schlagzeuger Artimus Pyle. Allen Collins ist auch dabei, aber nicht spielen, nicht, da er ein Jahr zuvor bei einem betrunkenen Autounfall von der Taille abwärts gelähmt war. Und Johnny ist da und tritt für seinen großen Bruder ein.

„Ich wollte diese Tour überhaupt nicht machen“, sagt Johnny. „Wir hatten Fans da draußen, die sagten:’Nun, das sind nicht die echten Skynyrd, sie sind eine Tribute-Band. Und ich wollte den Namen Lynyrd Skynyrd nicht verletzen. Und es gab Zeiten in diesen zweiunddreißig Jahren, in denen der Name verletzt wurde, mit Klagen und dies und das und Menschen im Allgemeinen.“

Gary: „Wenn Johnny es nicht getan hätte, wäre es nicht passiert. Es gibt niemanden, der diese Lieder singen könnte.“

Johnny: „Was hat meine Meinung geändert? Ich betrat einen Konferenzraum und sah Billy, Leon, Gary, Artimus und Allen Collins, all diese Typen, die an einem Tisch saßen und dies tun wollten. Und ich sagte: ‚Hey, ich muss es wenigstens versuchen. Ronnie möchte, dass ich es versuche.“

Es war genauso schwer für Gary.

„Ich erinnere mich, wie ich ausgeflippt bin, als wir mit der Tour angefangen haben“, sagt er. „Ich wäre total verärgert, weil die Jungs nicht da waren. Ich würde all diese neuen Gesichter sehen, und es war so seltsam für mich. Johnny da oben zu sehen, nicht Allen oder Steve … Wirklich komisch.“

Johnny hat Free Bird – Skynyrds berühmtestes Lied – zu Beginn dieser Tour ein ganzes Jahr lang nicht gesungen. Stattdessen ließen sie den Mikrofonständer einfach auf der Bühne stehen, während die Band den Song spielte.

So wie Johnny es sah, war es das Lied seines Bruders und nur sein Bruder sollte es singen. Gary bat ihn immer wieder, es zu tun: „Spiel das Lied, spiel das Lied.“ Dann eines Nachts in Sacramento, Kalifornien…

Rossington: „Ich hatte ein paar Drinks getrunken. Ich sagte: ‚Johnny, dein Bruder hat diese Texte geschrieben, um gehört zu werden. Du musst es singen, Mann. Ich sagte: Wenn du nicht da rausgehst und es singst, werde ich heute Abend nicht spielen. Warum sollte ich es tun?‘ Und er ging: ‚Okay. Also gingen wir und machten es und alle liebten es.“

Trotz allem, was Lynyrd Skynyrd in den letzten 30 Jahren durchgemacht haben, gibt es immer noch Leute, die es nicht haben, die immer noch denken, dass sie eine Tribute-Band sind. Johnny Van Zant: „Du hast verdammt recht, wir sind eine Tribute-Band. Wir würdigen jeden Abend diejenigen, die diese Band gegründet haben. Aber wir sind mehr als das. Wir gehören zur Familie.“

Rickey Medlocke: „Nein. Ich halte das für den echten Lynyrd Skynyrd. Ich halte es nicht für eine Tribute-Band, eine Kopie Band, was auch immer Sie es nennen wollen. Warum? Weil du Gary Rossington hast, eines der Gründungsmitglieder. Du hast mich, ich war in der frühen Band. Und du hast Johnny Van Zant, den jüngeren Bruder des ursprünglichen Sängers. Für mich, wer auch immer da oben steht, es ist Lynyrd Skynyrd.“

Gary Rossington: „Viele Leute waren sauer auf uns, weil wir zurückgekommen sind und sind es immer noch. Einige Leute denken immer noch, dass wir das nicht tun sollten, aber ich tue es für die Erinnerung an die Band und Ronnie und Allen und unseren Traum und die Musik, die wir geschrieben haben. Ich möchte es teilen, bis ich gehe. Ich meine, das Leben ist so vorbei, also möchte ich es weitermachen, solange ich hier bin.“

Als Gary Rossington aus dem Wrack des Flugzeugs gezogen wurde, Er war schlecht kaputt: beide Beine, beide Arme, jede seiner Rippen und sein Becken, alles gebrochen. (Hinweis: Schlagzeuger Artimus Pyle war weniger kaputt. Er schaffte es zu einer nahe gelegenen Farm, nur um vom Besitzer angeschossen zu werden, der mit der blutigen Erscheinung, die sich ihm näherte, nicht umgehen konnte.)

Der Absturz veränderte Rossingtons Sicht auf den Tod, wie wenn es dir oder mir passiert wäre. Als er in seinem Krankenhausbett lag und Prediger beobachtete, die Bibeln umklammerten, fragte er sich, warum er immer noch hier war und Ronnie und der Rest nicht.

„Es gibt einen Grund“, sagt er. „Niemand weiß, was dieser Grund ist. Du sollst es nicht wissen. Vielleicht wirst du eines Tages jemanden retten oder jemandem helfen. Ich hatte viele Chancen. Ich war im Jahr davor in einem Autowrack, in dem ich hätte sterben können. Eigentlich zwei. Zwischen ihnen und den Drogen und dem Trinken und all dem anderen Bullshit und einer Million anderer Dinge sollte ich nicht hier sein. Jeder Tag ist ein Geschenk für mich. Ich danke Gott wirklich.“

Es ist manchmal schwer da draußen. 2015 hatte er dort oben auf der Bühne einen Herzinfarkt (nicht den ersten).

„Oh, es ist passiert“, sagt er. „Als ich dann ins Krankenhaus kam, war ich irgendwie drüber hinweg. Es tat mir nicht so weh, nicht dorthin, wo ich nicht zurückkommen konnte.“

Er zuckt mit den Schultern. „Jeder stirbt. Es ist nur eine Frage des Wann. Also musst du mit dem Mann klarkommen.“

Johnny macht sich Sorgen um Gary. Natürlich tut er das. Die beiden haben zu viel miteinander verflochtene Geschichte, haben zu viele Dinge zusammen und getrennt durchgemacht, für ihn nicht.

Johnny: „Er ist mein Bruder. Ich liebe ihn. Ich will nicht, dass ihm was passiert. Wenn er mich jetzt anrufen und sagen würde: ‚Hey, ich will nach Hause‘, wäre ich damit einverstanden. Weil er derjenige ist, der mich angerufen hat, um zu sagen: ‚Ich möchte, dass du ein Teil davon bist. Und er war Ronnies Bruder. Also ja, ich mache mir Sorgen um Gary.“

Hält Lynyrd Skynyrd ihn am Laufen? Johnny: „Ich denke schon. Weiterführung der Wünsche und Träume seiner Brüder, die sie vor Jahren begonnen haben. Ich denke, dadurch fühlt er sich ihnen näher. Ich denke, er fühlt sich dafür verantwortlich, weil er den Absturz durchlebt hat. Das ist, was er tun wollte. Und er hat es mit großer Ehre getan.“

Gary Rossington hat ein Sprichwort, das er entweder von den Beatles oder den Rolling Stones übernommen hat, an das er sich nicht erinnern kann: ‚Du ziehst dich nicht aus diesem Geschäft zurück, es zieht dich zurück. Es ist 55 Jahre her, dass er Ronnie Van Zant und Allen Collins und Bob Burns auf diesem Baseballfeld getroffen hat. Damals konnte sich keiner von ihnen vorstellen, wie das alles ausgehen würde.

„Das ist alles, was ich seit meinem dreizehnten Lebensjahr kenne und tun wollte – Gitarre spielen und in einer Band sein und all das“, sagt Rossington, „ich bin nur ein dummer Gitarrist, der die Schule verlassen hat, um es in einer Band zu schaffen. Wir alle haben es getan – ich und Ronnie und Allen und Bob.“

Was war deine größte Errungenschaft?

„Durchhaltevermögen und so lange dauern. Die Leute lieben immer noch die Musik. Die Leute wuchsen mit Free Bird und diesen Songs auf … Ronnie und Allen und Stevie und sie, sie lebten nicht lange genug, um zu wissen, dass wir noch dreißig oder vierzig Jahre durchhalten würden, dass diese Songs immer noch im Radio sein würden. Allen hat immer darüber geredet. Wir saßen im Auto und er sagte: ‚Kannst du glauben, dass wir unsere Sachen im Radio hören? Das war, als Free Bird noch ein paar Jahre alt war. Wir wussten nicht, dass es so passieren würde. Niemand hat es getan.“

Gary Rossington, der letzte Mann, der heute Skynyrds Vergangenheit und ihre Gegenwart verkörpert, der einzige, der die ganze verdammte Fahrt dort war. Die Frage ist: Wenn er aus irgendeinem Grund nicht bei Lynyrd Skynyrd war, würde die Band ohne ihn weitermachen?

Johnny Van Zant glaubt das nicht: „Darüber möchte ich gar nicht nachdenken. Ich glaube, keiner von uns würde das wollen.“

Rickey Medlock auch nicht: „Nein. Das würden wir nicht tun. Und das würde ich nicht wollen. Wenn ich ihn nicht neben mir stehen lassen kann, genau wie Johnny, will ich nicht da sein. Ich würde nicht darüber nachdenken.“

Gary Rossington hat eine andere Sichtweise: „Nun, sie sollen es aus rechtlichen Gründen nicht tun. Aber wenn Johnny und Rickey es tun wollten, hätte ich nichts dagegen. Sie spielen unsere Musik den Leuten vor, und die Leute würden kommen, um die Musik der Originalband zu hören. Keine Ahnung. Es ist schwer zu sagen. Wenn sie es tun wollten und das Management dachte, es wäre eine gute Idee … Es wäre seltsam, obwohl, weil keiner der ursprünglichen Jungs darin sein würde.“

Die Sache ist, Lynyrd Skynyrd sind noch nicht fertig. Nicht so lange, wie Gary Rossington Atem in seinem Körper und Feuer in seiner Seele hat, und trotz allem hat er immer noch beides.

Sie sagen, wenn du Gott zum Lachen bringen willst, erzähle ihm deine Pläne. Vor allem, wenn Sie Lynyrd Skynyrd sind. Aber Skynyrd haben Pläne alle gleich.

Niemand – nicht Rossington, nicht Van Zant, nicht Medlocke – hat ein Ablaufdatum für all dies festgelegt. Sie hören sicher auf zu touren, aber das bedeutet nicht, dass sie aufhören, live zu spielen. Es könnte Wohltätigkeitsshows oder Vorteile für das Militär geben. Es könnte eine Residenz in Vegas geben, vielleicht auch an der Ostküste. Und sie sprechen definitiv davon, ein neues Album aufzunehmen. Vielleicht mehr.

„Wir haben Lieder“, sagt Medlocke. „Viele von ihnen. Ich vermute, einige von ihnen wurden vor fünfzehn Jahren geschrieben, andere sind neuer. Aber wir müssen noch ein paar mehr schreiben. Es ist eine Zeitsache. Aber wir werden definitiv ein neues Album machen.“

Aber eines Tages, wann immer es kommt, wird Lynyrd Skynyrd aufhören zu existieren. Und wenn das passiert, hinterlässt es ein Loch. Sie werden nicht die erste Band sein, die aufhört, aber mit ihnen wird es anders sein. Black Sabbath sind weg, aber sie sind alle noch da. Led Zeppelin sind weg, aber sie sind meistens noch hier. Aber wenn Lynyrd Skynyrd gehen – wenn Gary Rossington ist nicht mehr da draußen auf der Straße, aus welchem Grund auch immer – gut, das wird wirklich wie das Ende einer Ära fühlen.

„Wir werden noch da sein“, sagt Rossington. Er hält für einen Herzschlag inne, hoch über den kalten kanadischen Straßen. Aghost eines Lächelns. „Die Musik wird immer noch da sein.“

Falls Sie sich fragen, Ronnie Van Zant hat sich nie bei Gary Rossington dafür entschuldigt, dass er sich in der Nacht des Blutbades in Hamburg die Hände mit einer zerbrochenen Flasche aufgeschlitzt hat.

„Nein“, sagt Rossington. „Er sagte nur: ‚Fange morgen den ersten Flug nach Hause. Ich sagte: ‚Nein.‘ Und das war es. Du musst nur tun, was du tun musst.“

Das war die ganze Zeit Lynyrd Skynyrd. Tun, was sie tun müssen, egal was passiert.

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